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Les Sirenes.

IIII.

Qui diroit estre oiseaux ceux qui n’ont nulles aisles?
Qui sans jambes diroit pouvoir estre pucelles?
Qui nommeroit poissons ceux qui n’en ont le groing?
Qui chantent neantmoins. Nature n’a besoing
De former monstres tels: toutesfois les Sirenes
Font telles fictions n’estre point du tout vaines.[1]
La femme est un attraict, qui finit en poisson,
Pource que Volupté porte en soy grand’ poison.
Parthenope, Ligie, & Leucosie aussi,[2]
Par leur visage & voix rendent l’homme transi.
De plumes elles sont par les Muses privees,[3]
Par Ulysse elles sont mocquees & beffees.[4]
Tout cecy nous fait voir que les doctes humains
Jamais embeguinés ne sont par les putains.

Commentaires.

Le dernier vers de cest embleme, monstre le sens
moral qu’Alciat en a voulu tirer. Ceux qui cheris-
sent les Muses, & s’addonnent à bon escient aux bon-
nes lettres, à grand’ peine les void-on jamais enve-
loppés dans les vices. Les poëtes tiennent que les Si-
Link to an image of this page  Link to an image of this page  [L6r p171] renes sont filles d’Achelos & de Calliope, & s’appel-
lent Parthenope, Ligia, & Leucosia. Elles ont face de
pucelle: mais elles se terminent en poisson. Alciat les
dit estre sans aisles: Autres y en a qui leur en bail-
lent. Ce qui se peut accorder par ce que les vieux scho-
liastes en escrivent, à sçavoir, que les Sirenes furent
tant presomptueuses, que d’oser deffier les Muses à
qui chanteroit le mieux. Les Muses ayans surmonté
les Sirenes leur attacherent leurs plumes. La signifi-
cation de leurs noms est telle: Parthenope est ainsi di-
te, à cause de sa virginité: Ligia, à cause de sa voix
melodieuse: Leucosia, à cause de sa blancheur.

Notes:

1.  The Sirens, creatures that lured passing sailors to destruction with their entrancing song, are described in Ovid, Metamorphoses, 5.552ff. as having the faces of girls and the wings and feet of birds. The fish-tail seems to be added from the description of Scylla, Vergil, Aeneid, 3.427. The ‘woman ending in a black fish’ echoes Horace, Ars Poetica, ‘ut...atrum desinat in piscem mulier’, indicating an incongruous juxtaposition.

2.  Various names for the Sirens are recorded. The ones given here mean ‘Maidenface’, ‘Sweet sounding’, ‘Bright’. The Sirens represent snares and temptation.

3.  The Sirens were defeated in a contest with the Muses and stripped of their wings. See Pausanias, Periegesis, 9.34.2. The Muses represent learning.

4.  See Homer, Odyssey, 12.39ff. and 165ff. for Ulysses’ escape from the Sirens. After this the Sirens killed themselves. Ulysses becomes the type of the wise man who escapes temptation through self-control.


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